A Velocidade da Evolução

A evolução ocorre em rápidos estouros ou gradualmente? Essa é uma questão difícil de responder por que não podemos reproduzir o passado com um cronômetro nas mãos. Entretanto, podemos tentar descobrir quais padrões esperaríamos observar nos registros fósseis se a evolução ocorresse em estouros ou se a evolução ocorresse gradualmente. Assim, podemos comprovar se as predições se ajustam ās nossas observações.

  • O que veríamos em um registro fóssil se a evolução fosse lenta e gradual?
Se a evolução fosse lenta e gradual, esperaríamos ver a transição completa, do ancestral ao descendente, demonstrada em formas de transição nos registros fósseis por um longo tempo.

Um registro fóssil mostra evolução gradual

No exemplo acima, a preservação de muitas formas de transição nas camadas que representam a duração do tempo, proporcionam um registro completo da evolução lenta e gradual.

Na verdade, podemos ver vários exemplos de formas de transição nos registros fósseis. Por exemplo, à direita mostramos alguns passos na evolução das baleias a partir de mamíferos terrestres, elucidando a transição do membro anterior de locomoção para a nadadeira.

Formas de transição na evolução das baleias Formas de transição na evolução das baleias

  • O que observaríamos nos registros fósseis se a evolução acontecesse em saltos rápidos (talvez, menos de 100.00 anos para uma mudança significativa)? Se a evolução acontece em saltos rápidos, esperamos ver grandes mudanças acontecendo rapidamente nos registros fósseis, com pouca transição entre o ancestral e o descendente.
  • Um registro fóssil com evolução rápida

    No exemplo acima, vemos o descendente em uma camada imediatamente seguida a do ancestral, mostrando uma grande mudança em um curto tempo, sem formas de transição.
    Quando a evolução é rápida, formas de transição podem não ser preservadas, mesmo que os fósseis sejam formados em intervalos regulares. Muitos exemplos desse padrão de saltos rápidos são encontrados nos registros fósseis.

  • Um salto nos registros fósseis significa necessariamente que a evolução ocorreu em “saltos” rápidos? Esperamos ver um salto nos registros fósseis se a evolução houvesse ocorrido em “saltos” rápidos, mas um salto nos registros fósseis pode também ser explicado por uma preservação irregular dos fósseis.
  • Preservação irregular de formas de transição.

    Essa possibilidade pode dificultar a conclusão de que a evolução ocorreu rapidamente.

Nos registros fósseis observamos exemplos de mudança lenta e gradual como também de rápida e periódica. Mas cientistas estão tentando determinar qual ritmo é mais típico da evolução e como acontece cada tipo de mudança evolutiva.

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Tradução em espanhol do site Entendendo a Evolução para Professores da Sociedade Espanhola de Evolução Biológica.